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Mining Ship - Image by Liu Purnomo from Pixabay

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Les plans d’exploitation minière des fonds marins placent la demande d’énergie renouvelable par rapport à la vie océanique dans une frontière largement inexplorée

Scott ShackelfordEt Université de l’Indiana; Christiana OchoaEt Université de l’Indiana; David BoscoEt Université de l’IndianaEt Kerry CrutelleEt Université de l’Indiana

Alors que les entreprises se précipitent pour développer les énergies renouvelables et les batteries pour les stocker, trouver suffisamment de minéraux de terres rares pour développer la technologie n’est pas une mince affaire. C’est conduire Exploitation minière Pour un examen plus approfondi d’une frontière largement inexplorée – les fonds marins profonds.

Une grande quantité de ces minéraux se trouve dans les nodules de manganèse qui ressemblent à des cailloux éparpillés sur de vastes zones du fond océanique profond. Mais les écosystèmes fragiles de l’océan profond sont mal compris, et les lois minières pour une exploitation minière durable dans ces régions en sont encore à leurs balbutiements.

Un débat houleux est maintenant en cours alors qu’une entreprise canadienne présente des plans pour lancer la première exploitation minière commerciale en haute mer dans l’océan Pacifique.

Entreprise métallurgique achevée projet exploratoire dans l’océan Pacifique à l’automne 2022. En vertu d’un traité régissant les grands fonds marins, l’agence internationale qui supervise ces zones pourrait devoir approuver l’exploitation minière temporaire dès le printemps 2023, mais de nombreux pays et entreprises demandent un délai jusqu’à ce que davantage de recherches puissent être effectuées. France Et Nouvelle-Zélande Ils ont exigé l’interdiction de l’exploitation minière en haute mer.

En tant que chercheurs qui se sont longtemps concentrés sur économiqueEt Politicien Et juridique défis Du fait de l’exploitation minière des grands fonds marins, nous avons étudié et écrit sur ces frontières économiques avec un intérêt pour les défis réglementaires et environnementaux qu’elles posent.

Une vue du fond marin avec des nodules qui ressemblent à des pavés dans la rue.
Nodules de manganèse sur le fond marin de la zone Clarion-Clipperton, entre Hawaï et le Mexique, filmés par un rover lointain en 2015. Roof Kill 6000, GEOMAREt CC PAR

Qu’y a-t-il là-bas et pourquoi devrions-nous nous en soucier?

Un étrange voyage a commencé à l’été 1974. En partant de Long Beach, en Californie, un navire révolutionnaire financé par l’excentrique milliardaire Howard Hughes a mis le cap sur l’océan Pacifique pour ouvrir de nouvelles frontières – Exploitation minière des grands fonds marins.

La large couverture médiatique de l’expédition a permis d’attirer l’attention des entreprises et des décideurs sur la promesse de l’exploitation minière des grands fonds marins, ce qui est remarquable étant donné que l’expédition était en fait Couverture détaillée de l’opération de la CIA.

La véritable cible était le sous-marin lance-missiles balistique soviétique coulé en 1968 de toutes les mains et ce que l’on croyait être un trésor de secrets d’État soviétiques et de la technologie à bord.

les Une expédition baptisée Project Azorian par la CIAEt Au moins une partie récupérée Du sous-marin – il a également ramené plusieurs nodules de manganèse du fond marin.

nodules de manganèse Taille de pomme de terre environ Il peut être trouvé dans de vastes zones du fond marin dans certaines parties des océans Pacifique, Indien et Les plaines profondes de l’océan Atlantique. Il est précieux car il est exceptionnellement riche en 37 métaux, dont le nickel, le cobalt et le cuivre, qui sont nécessaires à la plupart des grosses batteries et à de nombreuses technologies d’énergie renouvelable.

Ces nodules Formé au cours de milliers d’années Comme la nucléation de minéraux autour de coquilles brisées ou de nodules. La zone de Clarion-Clipperton, située entre le Mexique et Hawaï dans l’océan Pacifique où l’exploitation minière a été testée, a été estimée à plus de 21 milliards de tonnes métriques de nodules qui pourraient fournir Deux fois plus de nickel et trois fois plus que de cobalt De toutes les réserves de la Terre.

L’exploitation minière dans la région de Clarion-Clipperton peut être 10 fois plus riche à partir de comparable Gisements minéraux sur Terre. Enfin, les estimations évaluent la valeur de cette nouvelle industrie à environ 30 milliards de dollars par an d’ici 2030. Elle pourrait contribuer à alimenter la demande mondiale croissante de cobalt qui réside dans Le cœur des batteries lithium-ion.

Cependant, comme de nombreux scientifiques l’ont noté, nous en savons toujours plus sur la surface de la lune que sur le fond des grands fonds marins.

environnement des fonds marins profonds

C’était moins de 10% du fond marin profond Nommé Avec suffisamment de précision pour comprendre même les caractéristiques les plus élémentaires de la structure et du contenu du fond de l’océan, sans parler de la vie et des écosystèmes qui s’y trouvent.

jusqu’à ce que le Les domaines les plus étudiésla région de Clarion-Clipperton, est encore mieux caractérisée par la nouveauté ininterrompue de ce qui existe.

entre 70% et 90% des organismes vivants collectée dans la zone Clarion-Clipperton n’a jamais été vue auparavant, laissant les scientifiques spéculer sur le pourcentage de toutes les espèces vivantes de la région qui n’ont jamais été vues ou collectées auparavant. Les expéditions reviennent régulièrement avec des images ou des spécimens de créatures qui animeraient des histoires de science-fiction, comme Requin, qui mesure 6 pieds de long.

également On ignore l’impact de cette exploitation minière en haute mer sur ces créatures.

Une expérience de 2021 dans des eaux à 3 miles (5 kilomètres) au large du Mexique a révélé que l’équipement minier sur le fond marin Créer des colonnes de sédiments Il atteint une hauteur d’environ 6,5 pieds (2 mètres). Mais Les auteurs du projet ont confirmé qu’ils n’avaient pas étudié impact environnemental. Une expérience précédente similaire a été menée au large du Pérou en 1989. Lorsque les scientifiques sont revenus sur ce site en 2015, ils ont trouvé Certaines espèces ne se sont pas encore complètement rétablies.

Une vidéo du MIT montre la colonne de sédiments générée par le collecteur de nodules au cours de l’expérience.

Les écologistes interrogés Si les organismes du fond marin peuvent être étouffés par les panaches de sédiments et si les sédiments dans la colonne d’eau peuvent affecter les communautés insulaires qui dépendent d’écosystèmes océaniques sains. L’entreprise métallurgique a fait valoir que L’effet est moindre de l’exploitation minière souterraine.

Regarder l’humanité Manque de connaissances À partir des océans, il n’est actuellement pas possible d’établir des bases de référence écologiques pour la santé des océans qui peuvent être utilisées pour peser les avantages économiques par rapport aux dommages environnementaux de l’exploitation minière des fonds marins.

Rareté et statut économique de l’exploitation minière

L’état économique de l’exploitation minière des grands fonds marins reflète à la fois la possibilité et l’incertitude.

Du côté positif, il pourrait remplacer certaines exploitations minières terrestres très destructrices et augmenter l’approvisionnement mondial en minéraux utilisés dans les sources d’énergie propres telles que les éoliennes, le photovoltaïque et les véhicules électriques.

L’exploitation minière terrestre entraîne d’importants dommages environnementaux et des coûts pour la santé humaine, tant pour les mineurs eux-mêmes que pour les communautés environnantes. De plus, les mines sont parfois situées dans des régions politiquement instables. les La République démocratique du Congo produit 60% De l’offre mondiale de cobalt, par exemple, la Chine possède ou finance 80 % des mines industrielles de ce pays. La Chine est également responsable 60% de l’offre mondiale Une grande partie des éléments de terres rares sont produits et transformés. Un seul pays capable d’exercer un tel contrôle sur une ressource est pour lui crucial a soulevé des inquiétudes.

The Metals Company a partagé une vidéo de sa première mission de collecte.

Cependant, l’exploitation minière des grands fonds marins s’accompagne d’une grande incertitude, en particulier compte tenu de l’état relativement précoce de la technologie.

Premièrement, les risques associés à la commercialisation des nouvelles technologies. Jusqu’à ce que la technologie minière en haute mer soit démontrée, les découvertes ne peuvent pas être incluses en tant que « réserves » dans les évaluations des actifs des entreprises. Sans saisir cette valeur, il peut être difficile d’organiser le financement important nécessaire à la construction d’infrastructures minières, ce qui réduit l’avantage du premier arrivé et incite les entreprises à attendre que quelqu’un d’autre prenne les devants.

Les prix des matières premières sont également difficiles à prévoir. L’innovation technologique peut réduire ou même éliminer la demande prévue pour le métal. De nouveaux gisements minéraux sur Terre pourraient également stimuler l’offre: la Suède a annoncé en janvier 2023 qu’elle en avait Je viens de découvrir Le plus grand gisement d’oxydes de terres rares d’Europe.

En général, se lancer dans l’exploitation minière des grands fonds marins implique la noyade gros coûts Dans les nouvelles technologies, pour obtenir des rendements incertains, tout en exposant l’environnement naturel à des risques, sa valeur est susceptible d’augmenter.

Qui décide de l’avenir de l’exploitation minière des fonds marins ?

les Convention des Nations Unies sur le droit de la merentré en vigueur au début des années 1990, fournit les règles de base pour les ressources océaniques.

Il permet aux pays de contrôler les activités économiques, y compris toute exploitation minière, à moins de 200 milles de leur littoral, qui représente environ 35 % de l’océan. En dehors des eaux nationales, il a établi des pays partout dans le monde Autorité internationale des fonds marinsISA, basée en Jamaïque, pour réglementer l’exploitation minière des grands fonds marins.

Fondamentalement, le cadre ISA demande qu’une partie des bénéfices de l’exploitation minière commerciale soit partagée avec la communauté internationale. De cette manière, même les pays qui ne disposaient pas des ressources nécessaires à l’exploitation minière des grands fonds marins pourraient bénéficier de ses avantages. Cette partie du mandat de l’ISA a été controversée et a été l’une des raisons pour lesquelles Les États-Unis n’ont pas adhéré Convention sur le droit de la mer.

Avec peu d’intérêt public, l’ISA a travaillé lentement pendant plusieurs décennies pour élaborer des réglementations pour l’exploration minérale sous-marine, et ces règles ne sont toujours pas complètes. Il a reçu plus d’une dizaine d’entreprises et de pays contrats d’explorationy compris le travail de la Metals Company sous les auspices de la nation insulaire de Nauru.

Le travail de l’ISA a commencé à susciter des critiques alors que les entreprises cherchaient à démarrer l’exploitation minière commerciale. une La dernière enquête du New York Times à partir de Documents ISA internes Il a noté que la direction de l’agence minimisait les préoccupations environnementales et partageait des informations classifiées avec certaines entreprises susceptibles d’être impliquées dans l’exploitation minière des fonds marins. EST UN Il n’a pas rempli les règles environnementales de l’exploitation minière.

Une grande partie de la couverture de l’exploitation minière des fonds marins a été conçue pour mettre en évidence les avantages climatiques. Mais cela ne tient pas compte des risques que cette activité pourrait poser à l’environnement le plus vierge de la Terre – la mer profonde. Nous pensons qu’il serait judicieux de mieux comprendre cet écosystème fragile actuel avant de se précipiter pour l’exploiter.

Scott ShackelfordProfesseur de droit des affaires et d’éthique. Université de l’Indiana; Christiana Ochoaprofesseur de droit, Université de l’Indiana; David BoscoProfesseur agrégé d’études internationales. Université de l’IndianaEt Kerry CrutelleProfesseur d’environnement et de politique énergétique. Université de l’Indiana

Cet article a été republié de Conversation Sous licence Creative Commons. Lis le L’article d’origine.

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